它是定向運動的主要比賽項目之一。參賽者要依靠標有若干檢查點和方向線的地圖并借助指北針,自己選擇行進路線,依次尋找各個檢查點,用最短時間完成比賽者為優勝。定向運動通常在森林中舉行,也可以在公園、校園,甚至城市街頭舉行;而且定向運動容易設計出滿足不同年齡、性別、體能和定向技能水平參賽者需要的比賽路線,因此參與定向運動很少受到條件限制。根據國外有關報道,定向運動的參賽者年齡最小的才3 歲,最大的則已達80 多歲的高齡。定向運動通常是一種全家人參與的富有情趣的戶外運動,父母與子女一起去參加一項比賽,或者各自根據自己的年齡、技能水平分別參加專門設計的比賽項目。
在國際定聯2004 年版徒步定向賽事規則中,徒步定向或定向越野(Foot orienteering)被定義為一項參賽者借助地圖和指北針,在盡可能短的時間內到達若干個被同時標記在地圖上和實地中的檢查點的運動。定向運動的參賽者可以是個人,也可以是由兩人以上組成的隊。

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